Un equipo del MIT revoluciona la moda espacial con un traje ligero, elegante y ajustado

Elástico y de nylon, permite una mayor movilidad de los astronautas.

La creadora Dava Newman lleva puesto su BioSuit, un prototipo. Desde que Neil Armstrong puso el pie sobre la Luna, hace ya casi cuarenta años, los trajes espaciales han cambiado muy poco. La investigación, centrada en otras áreas, parece haberse olvidado de lo aparatosos que son estos trajes que, aunque proporcionan una protección muy importante a los astronautas, limita mucho sus movimientos.

Dava Newman, catedrática en aeronáutica, astronáutica e ingeniería de sistemas del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), se ha propuesto revolucionar el diseño de los trajes espaciales y está en pleno desarrollo de uno, más ligero, elegante y ajustado, que permite una mayor movilidad. Newman ha bautizado su proyecto como BioSuit, un traje elástico y de nylon que, como cuenta el propio MIT en una nota, recuerda más a Spiderman que a un astronauta.

Los trajes espaciales tradicionales, explica la catedrática, “no permiten la movilidad que los astronautas necesitan en sus misiones de exploración”. Por ello Newman, junto a su colega Jeff Hoffman, sus estudiantes y una firma local, Trotti Associates, han estado trabajando durante casi siete años en unos prototipos que, aunque todavía no estén listos para los viajes espaciales, se acercan ya bastante a los modelos definitivos.

Newman quiere que su BioSuit esté disponible dentro de unos diez años, cuando, según sus expectativas, todo esté preparado para una misión tripulada a Marte.

Rompiendo moldes

Los astronautas, como explica el MIT, emplean entre el 70 y el 80% de su fuerza en luchar contra su traje espacial, que hoy en día llega a pesar unos 135 kilos. Este elevado peso y su volumen se deben, entre otras cosas, al sistema de presurización que tiene, que ejerce una fuerza sobre el cuerpo del astronauta para protegerle del vacío del espacio. El prototipo de Newman rompe por completo los patrones de los trajes espaciales ya que consiste en una serie de capas de material que se ajustan al cuerpo. Lo importante para la creadora ha sido idear un traje muy ajustado pero que dé de sí lo suficiente como para permitir libertad de movimiento.

Otra ventaja del BioSuit, explica Newman, es que es más seguro. Si un pequeño meteorito o cualquier otro objeto perfora un traje tradicional, el astronauta debe volver inmediatamente a su base antes de que se produzca una descompresión. Con el BioSuit, sin embargo, estas pequeñas perforaciones pueden arreglarse simplemente envolviendo la parte dañada con más capas de material, como si se tratara de un vendaje, con lo que el resto del traje quedaría intacto.

Un diseño basado en las líneas de no extensión

Las partes que más trabajo están dando a los investigadores del MIT son las que recubren los brazos y las piernas. Para ello, los estudiantes están haciendo pruebas con unos modelos en 3D que reproducen el movimiento del hombre en distintas situaciones como inclinarse, trepar o conducir un vehículo espacial.

En estas pruebas, se fijan sobre todo en cómo se estira la piel con los movimientos ya que la clave del diseño está en unas líneas dibujadas sobre el traje que se corresponden con las llamadas “líneas de no-extensión”. Éstas marcan pequeñas zonas del cuerpo que está demostrado que no se estiran con el movimiento, dando lugar a una especie de “esqueleto” rígido que puede soportar todo el traje a la vez que proporciona una movilidad máxima.

Newman dice que el BioSuit definitivo podría ser un híbrido, incorporando elementos de los trajes de hoy en día como la presurización en el torso y el casco o la colocación de una bombona de oxígeno en la espalda, pero también confía en que su creación llegue a tener algún tipo de aplicación sobre la Tierra.

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